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Bramham Polo Academy, polo en Inglaterra más allá de la alta competencia


“Bramham Polo Academy se encuentra en Yorkshire, justo en el medio de Edimburgo y Londres, a tres horas de Londres. El polo en Yorkshire es muy nuevo aún, más tranquilo, muy low goal; el handicap máximo es de 6 goles. La gente del lugar es muy tranquila, muy de campo, muy paisana, les atrae todo lo relacionado con la agricultura, muy rural, y el polo es muy nuevo en esta zona. Ellos piensan que los caballos son más para las mujeres, con lo cual hay que cambiarles esa idea, que el polo es un deporte tanto para mujeres como para hombres, como jugar al rugby con caballos; de hecho, hay muchas mujeres que juegan al rugby, también. De a poco se va modificando la mentalidad, pero lo cierto es que tengo más alumnas mujeres que hombres”. Por Alejandra Ocampo. (ENGLISH VERSION BELLOW)

Así se presenta a Prensa Polo Francisco Stuven Ortelli, un joven de 32 años, oriundo de Bella Vista, quien con tan solo 23 años arrancó a viajar para jugar en el exterior. Primero, lo hizo en Polonia, durante dos años y posteriormente, en Inglaterra, en 2016. En 2017 se embarcó en su gran proyecto, la creación de Bramham Polo Academy, “mi invención”, como él mismo dice, un lugar ubicado en el histórico y encantador condado de Yorkshire. “Es casi como un polo de campo, como en Argentina”, dice Francisco, “y a veces vamos a jugar al sur. Los alrededores son muy lindos; al ser un lugar con mucha historia, hay castillos y estates, que son esas casas enormes del 1700-1800, con mucho campo alrededor”.

El proyecto de la academia, con el fin de enseñar a jugar a polo a todos quienes deseen hacerlo surgió en 2017. Así lo cuenta Francisco: “Brahnam arranca cuando me llama un argentino que estaba a cargo en ese entonces. Él estaba en el norte, con todo el problema de las visas, y me propone alquilarle los caballos. En marzo me vine a Inglaterra a poner a punto y conocer los caballos y el lugar, ya que era todo nuevo para mí. En abril empecé la temporada, que terminó siendo muy buena. Este argentino vino después, en julio, con unos patrones además de un permiso especial para jugar un torneo, y me dijo que quería venderme todos los caballos y todo el equipamiento. Pero como los caballos eran un poco viejos, le dije que no”.

¿Cómo continuaste después de eso?

Me puse a buscar trabajo y me aceptaron en otro club. Ahí me contactaron tres patrones. Me ofrecieron quedarme y dinero para armarme; es decir, me pusieron la plata y yo se las devolví con polo. Me fui al sur, compré 4 de cada cosa – caballos, monturas, cabezales, vendas - y empecé a dar clases con ellos. A fin de temporada, compré 2 más, y armé un lote de 6 caballos. Ese fue el puntapié inicial, con una familia de socios, 50-50. Cuando falleció la cofundadora de Bramham, la familia se abrió y yo les compré su mitad. Fueron muy generosos conmigo, me dieron una mano muy grande, incluso me dejaron estar en su casa. Aún seguimos siendo muy amigos con toda la familia. Llegamos a mediados de 2017, cuando surgió Bramham Polo Academy. El nombre, que me gusta mucho, viene del campo donde yo tenía los caballos, Branham Estate, un lugar bastante conocido, donde hacen eventos ecuestres como salto, dressage, entre otros. El nombre me gustaba mucho. Básicamente, no somos un club, somos una academia.



Lo mejor que tiene Bramham Polo es que se trata de un lugar ideal para el encuentro de amigos, un lugar abierto a todos aquellos quienes deseen introducirse en el polo, sin límite de edad o nivel, desde chicos, principiantes y los que deseen mejorar su juego, todo ellos dirigidos por Francisco, quien además es coach avalado por la Hurlingham Polo Association.

“Yo juego mucho al rugby, lo hice toda mi vida, y lo sigo haciendo en Inglaterra”, cuenta Francisco, y añade: “Trato de enseñar polo a través de los valores del rugby, valores que también tiene el polo. Como siempre digo, el polo es siempre la excusa para fomentar la amistad, siempre organizo asados o nos tomamos unas cervezas. La idea no es solo jugar e irse, siempre trato de organizar los after polo. Se armó un lindo grupo, vamos a torneos, está muy bueno. Ese fue mi aporte como argentino, los asados, el mate, pollo al disco, alpargatas. También traje frenos argentinos, que son simples de usar y les encanta a todos. Están todo enamorados de los asados, las alpargatas, les gusta mucho el estilo argentino."

¿Cuáles son los métodos de enseñanza que utilizás en la academia y cómo se van conformando los grupos según los niveles de conocimiento y aprendizaje?

Uso métodos que aprendí en Inglaterra y Argentina. En Argentina, los aprendí a través de mis tíos, cuando yo era chico, y en Inglaterra, copiando algunos métodos de un inglés, que se llama Paul y me enseñó cómo dar clases. Después lo fui mejorando, para hacer mi propio estilo. Los grupos los tenemos conformados por los beginners, es decir los principiantes, que vienen los martes; los miércoles, club chukkas, que es cuando los miembros vienen a jugar; jueves y viernes hay instructions chukkas, que está dirigido a gente que ya sabe jugar, como pegarle a la bocha y necesitan conocer más como pararse en la cancha, las reglas, así que me enfoco más en todo eso. Los jueves y viernes tengo bastante gente, llegamos a armar 3 o 4 equipos. La rutina de la academia tiene actividades todos los días y los fines de semana, ir a jugar torneos a otros clubes, o acá en Yorkshire.

Este 2020 sin dudas, no fue un año más; un año en que la pandemia del COVID-19 alteró todos los órdenes de la vida a nivel mundial, y el polo por supuesto, no estuvo ajeno a esta situación sin precedentes. Hubo muchas modificaciones de reglas y protocolos para que se pudiera realizar la temporada de polo en Inglaterra; entre otros, solo se permite jugar por arriba de 8 goles, con lo cual Bramham debió cambiar su estructura. “La pandemia me mató”, dice Francisco, “y al no poder jugar menos de 8 goles, decidimos armar algo de 3 contra 3 con nuevas reglas. Es difícil, pero hay que reinventarse. Sigo dando clases y jugando chukkers, tratando de armar algo en la semana y los fines de semana, para seguir moviendo todo”.


Más allá de esta situación especial, ¿qué es lo que Bramham ha ido mejorando desde el 2017 hasta acá?

A lo largo de estos años, mejoré la caballada, las instalaciones, las monturas, cabezadas, camiones. Había solo 20 miembros cuando llegué y ahora somos más de 60, lo cual es bastante. Ya somos más grandes que otros clubes del sur. Y haber triplicado los miembros, es un orgullo, significa que estamos haciendo las cosas bien. El año pasado me dieron un premio al esfuerzo y al compromiso que tengo con el club, al traer más miembros y tratar de hacerlo más grande.

Francisco es muy optimista; a pesar de las restricciones y lo complicado de la actual situación, “hay muchos planes a futuro, aunque por el momento estén detenidos a causa de la pandemia”, explica Francisco. “Ojalá podamos arrancar el año que viene porque la idea es seguir creciendo, y traer más chicos. Los martes, además de los beginners, tengo clases con chicos de 6 a 13 años, y los fines de temporada armo una mini Potrillos con pocos equipos. Apunto a agrandar el semillero, los que van a ser en el futuro patrones y jugadores. Y por supuesto, sumar y hacer caballos. Por ahí, algún día pueda comprarme mi propio terreno y tener mi propia academia ahí, para no pagar más renta.”

Bramham Polo Academy, much more polo in England beyond high competition

“Bramham Polo Academy is set in Yorkshire, right between Edinburgh and London; exactly, three hours away from London. Polo in Yorkshire is still very new, very quiet, very low goal – in fact, the top handicap is 6 goals. The people are very quiet, very much of the countryside and they are into farmer activities. They think horses is a women’s issue, so we aim to change their minds, by telling them that polo is played by both men and women equally. And that polo is like playing rugby with horses; well, as a matter of fact, there are women who play rugby. Their mentality is changing slowly, but currently most of my pupils are women”. By Alejandra Ocampo

So speaks Francisco Stuven Ortelli to Prensa Polo. The 32-years-old instructor and player, born in Bella Vista, in the Province of Buenos Aires Argentina, started to travel to play polo when he was only 23. His first destiny was Poland, where he remained for two years. In 2016, he arrived in England, and In the following year, he started his big project, Bramham Polo Academy, “my invention”, as he uses to say, a place set in the historic and lovely county of Yorkshire. “In Yorkshire, polo is mostly a countryside sport, like in Argentina”, Francisco says, “and sometimes we go to play to the south. The entourage is really beautiful. Being such a historical destination, Yorkshire has castles and big houses of the 1700s-1800s, called estates, sorrounded by a vast countryside”.


The academy emerged in 2017, and aims to provide polo lessons to all those who want to do it, as Francisco explains: “The Academy starts with a call from an Argentinian, who was in charge of everything back then. He was settled in the north, in the times of the Visas affair, and he asked me to loan his horses. So I came to England in March to set everything up, see the horses and know the place, as everything was completely new for me. The season started in April and we did very well. This Argentinian came up later with a couple of patrons, around July; he already had a permission to play one tournament. And all of a sudden, he told me he wanted to sell to me his horses, saddles, all the equipment. But since the horses were pretty old, so I told him no."

And what did come next for you?

I’ve began to look for a job and I was hired by another club. That’s where I got in touch with three patrons, who proposed me to stay and provided me with enough money to set myself up. I went to the south, then, and bought 4 horses, saddles, bandages. So, they provided the money and I gave their money back through polo. Then, I started to give polo lessons with them. By the end of the season, I bought 2 more horses to make it six. That what the kickoff, a 50-50 partnership with a family. When Bramham co-founder passed away, the family decided not to continue and I bought their 50%. They were extremely kind to me, they were helpful and generous, they even let me to stay at their home, and we remained friends to this day. So, Bramham Polo Academy emerged in 2017. The name, which I like very much, comes out from the place where I used to keep my horses, called Bramham Estate. It is a very renowned place for equestrian activities - polo, jump, dressage. Basically, we are not a club, we are an academy.


The best thing Bramham Polo has is that it is is an ideal place to meet up with friends, where everybody who want to get an introduction to polo are welcome, no matter age or level of play; that means, kids, beginners and all those who wish to improve their polo skills. All under Francisco’s guidance, who is a Hurlingham Polo Association qualified coach.

“I’ve always played rugby, and I still do in England”, says Francisco, and adds: “I try to teach how to play polo through the values of rugby, values shared with polo. As I always say, polo is the best sport to encourage friendship, that’s why I always organise asados, after polo events, or simply go for a beer, because the idea is not just come to play and then go back home, We formed a nice group of friends, and that’s really nice, we all go to the tournaments together. That’s my Argentinian contribution – asados, mate, the alpargatas shoes. I also brought Argentinian horse bridles, which are very simple to use and they all love them. As a matter of fact, they love the Argentinian style”.


How are your teaching methods and how do you set the groups according to their range, level, strenghts and weaknesses?

I provide teaching methods I learnt from my uncles, in Argentina and through an English friend, Paul, who taught me how to offer lessons. Later on, I improved this knowledge to create my own style. The groups are set as follows – we have the beginners on Tuesday; club chukkas, on Wednesday, that’s when the members come to play; instruction chukkas on Thursday and Friday, which aim to people who know how to play, but they want to improve their skills. Most people come on these two days, we use to form 3 or 4 teams. The academy runs all week, and we go to play tournaments in Yorkshire or anywhere else on weekends.


This 2020 was indeed a very different year; the year that human life was completely altered worldwide due to the COVID -19 outbreak, and polo was not a stranger to this unprecedent times. There have been a significant number of rule changes and procedures, in order to allow the season be played; among others, competitive polo can only be played from 8-goals and above, so Bramham had to change their structure. “The pandemic really killed us’, says Francisco, “and since we are unable to play under 8-goals, we decided to form lineups of 3 players each under the new rules. It’s difficult, but you have to adapt to the situation. I still give lessons and playing chukkas, I try to organise the week, in order to keep it going”.


Beyond such a special situation, what do you feel Bramham has improved since 2017?

Well, the horse string has improved a lot, got better and better every year. Also, the facilities, saddles, trucks. When I started, there were only 20 members, now we have 60 members, which is quite a significant number, it means we are doing things well. We’re already even bigger than any other club in the south. I was presented with a special award last year, for my efforts and my commitment to the club, by bringing more members and make it bigger.

Despite the restrictions and the complicated situation, Francisco remains optimistic. “There are s lot of plans for the future”, he states, “I am very much looking forward to next year, because the idea is keep growing and bring more kids. In addition to the beginners, I give lessons to kids through 6 and 13-year-old, and I always organise a little kids tournament by the end of the season. My aim is to bring more kids, because they will be the players and patrons of the future. And of course add more horses. Maybe sometime I can be able to buy a piece of land and set my own academy there”.

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